רעיון מכריע שהיה לדרווין על האבולוציה אושר זה עתה, 140 שנה לאחר מותו

(WLDavies/Getty Images)

פורסם בשנת 1859, צ'ארלס דרווין על מקור המינים העלה מספר טענות נועזות לגבי טבעה של האבולוציה - כולל ההצעה שמין בעל חיים עם מגוון גדול יותר בקו שלו יפיק יותר תת-מינים, גם כן.

הנחה זו אינה ברורה כפי שניתן לחשוב בהתחלה. רק לפני כמה שנים, השערה זו הייתה סוף סוף נמצא כנכון לגבי ציפורים . כעת, חוקרים מאוניברסיטת קיימברידג' בבריטניה הראו שדרווין צדק בנקודה זו גם לגבי יונקים: תת-מינים של יונקים הם אכן חשובים במונחים אבולוציוניים, ואולי יותר ממה שחשבו בעבר.

מלבד היותם תרומה חשובה להבנת האבולוציה באופן כללי, הממצאים יכולים להיות שימושיים גם במאמצי שימור מתמשכים - לעזור למומחים להבין אילו מינים צריכים להיות מוגנים על מנת להבטיח את הישרדותם.

'המחקר שלי שחקר את הקשר בין המינים למגוון תת-המינים מוכיח שתת-מינים ממלאים תפקיד קריטי בדינמיקה אבולוציונית ארוכת טווח ובאבולוציה עתידית של מינים', אומרת האנתרופולוגית הביולוגית לורה ואן הולשטיין .

'וזה תמיד, וזה מה שדרווין חשד כשהגדיר מהו מין בעצם.'

דרווין למעשה כינה אותם 'זנים', אבל הרעיון הוא זהה - קבוצות בתוך מין עם תכונות משלהן וטווחי הרבייה שלהן. יש שלושה תת-מינים של ג'ירפה צפונית, למשל, ו 45 תת-מינים – הגבוה ביותר בממלכת החיות – של השועל האדום.

לבני אדם, לעומת זאת, אין כל תת-מין.

כדי לבדוק את ההשערה של דרווין, ואן הולשטיין הסתכל במסד נתונים ענק של סיווגי בעלי חיים, ניתוח הידע שנאסף שיש לנו על מיני יונקים ותת-מינים כדי לחפש דפוסים.

הנתונים הראו שגיוון בין מינים ובין תת-מינים היה קשור, כפי שהציע דרווין, אבל יש יותר - תת-מינים נוטים להיווצר, להתגוון ולהגדיל באופן שונה בהתאם לבית הגידול (יבשה מול ים, למשל).

הממצאים מראים שהמתאם בין מגוון המינים למגוון תת-המינים הוא החזק ביותר ביונקים שאינם יבשתיים - אלו החיים בים, או מבלים זמן רב באוויר - ולכן מושפע פחות מגבולות פיזיים כמו הרים.

בבעלי חיים כמו עטלפים ודולפינים, אומרים החוקרים, אולי עדיף להתייחס לתת-מין יותר כהתחלה של מין חדש ולא התפתחות של מין ישן.

שאלה נוספת שהציגו החוקרים הייתה האם יש קשר כלשהו בין תת-מין לבין יצירת בסופו של דבר של מין חדש לגמרי.

'התשובה הייתה כן' אומר מהולשטיין . 'אבל האבולוציה לא נקבעת על ידי אותם גורמים בכל הקבוצות ולראשונה אנחנו יודעים למה כי בחנו את חוזק הקשר בין עושר מינים לעושר תת-מינים.'

התגליות על בתי הגידול של תת-המינים משמעותיות במיוחד בכל הנוגע לשימור, מכיוון שבתי הגידול של כל כך הרבה בעלי חיים נמצאים בסכנת חיים שינוי אקלים ופעילות אנושית - וממצאים אלו מצביעים על כך שלפעולות שלנו באמת יש השפעה על תהליך האבולוציה.

'מודלים אבולוציוניים יכולים כעת להשתמש בממצאים אלה כדי לצפות כיצד פעילות אנושית כמו כריתת עצים וכריתת יערות תשפיע על האבולוציה בעתיד על ידי שיבוש בית הגידול של מינים', אומר מהולשטיין .

'ההשפעה על בעלי חיים תשתנה בהתאם לאופן שבו מושפעת יכולתם לשוטט או לטווח. מתת-מינים של בעלי חיים נוטים להתעלם, אבל הם ממלאים תפקיד מרכזי בדינמיקת האבולוציה העתידית לטווח ארוך יותר.'

המחקר פורסם ב הליכים של החברה המלכותית ב .

אודותינו

פרסום עובדות עצמאיות ומוכחות של דיווחים על בריאות, מרחב, טבע, טכנולוגיה וסביבה.